Print
Parent Category: Astronomi
Category: Exobiologi/SETI

Vores bedste chance for at finde liv i universet, er ved at identificere de såkaldte bio-indikatorer i lyset fra fremmede himmellegemer. Og det er lykkedes ESO at gøre netop det, og identificere liv på baggrund af analyser af lyset fra Månens natside, som er oplyst af skæret fra Jorden. Dvs. at de har fundet liv på Jorden! Det vidste vi jo godt, men nu ved vi også at vi har mulighed for at finde det andre steder!

Ved at observere Månen med ESO’s Very Large Telescope, har astronomer fundet tegn på liv i universet – på Jorden. At finde liv på vores planet kan lyde som en triviel observation, men et internationalt holds nye tilgang, kan føre til fremtidige opdagelser af liv andre steder i universet.

Vi brugte et trick kaldet jordskins-observation til at se på Jorden, som om det var en exoplanet,” siger Michael Sterzik (ESO), hovedforfatter på artiklen. ”Solen skinner på Jorden, og dette lys bliver reflekteret tilbage til overfladen af Månen. Månens overflade fungerer som et gigantisk spejl og kaster Jordens lys tilbage til os – og det er, hvad vi har observeret med VLT.

Astronomerne analyserer det svage jordskins-lys, for at lede efter indikatorer, såsom visse kombinationer af gasser i Jordens atmosfære, der er de afslørende tegn på organisk liv. Denne metode etablerer Jorden som et referencepunkt for den fremtidige søgning efter liv på planeter uden for vores Solsystem.

Livets fingeraftryk eller biosignaturer, er svære at finde med konventionelle metoder, men holdet har fundet en banebrydende ny tilgang, der er mere følsom. I stedet for bare at kigge på, hvor klart det reflekterede lys er i forskellige farver, kigger de også på polariseringen af lyset, en metode der kaldes spektropolarimetri. Ved at anvende denne teknik til jordskins-observationer med VLT, ses biosignaturerne i det reflekterede lys fra Jorden meget tydeligt.

Medforfatter på studiet Stefano Bagnulo (Armagh Observatory, Nordirland, Storbritannien) forklarer fordelene: ”Lyset fra en fjern exoplanet overvældes af det kraftige lys fra værtsstjernen, så det er meget vanskeligt at analysere – lidt ligesom at prøve at studere et støvkorn ved siden af en kraftig pære. Men det lys, der reflekteres fra en planet er polariseret, mens lyset fra værtsstjernen ikke er. Så polarimetiske teknikker hjælper os med at skelne det svage reflekterede lys fra en exoplanet fra det blændende stjernelys.

Holdet studerede både farven og graden af polarisering af lyset fra Jorden efter refleksion fra Månen, som om lyset kom fra en exoplanet. Det lykkes at udlede, at Jordens atmosfære delvist er overskyet, at en del af dens overflade er dækket af oceaner og – afgørende – at der er vegetation til stede. De kunne endda konstatere ændringer i skydækket og mængden af vegetation på forskellige tidspunkter, når forskellige dele af Jorden reflekterede lys mod Månen.

At finde liv uden for Solsystemet afhænger af to ting: om dette liv overhovedet eksisterer og om vi har teknikken til at registrere det,” tilføjer medforfatter Enric Palle (Instituto de Astrofisica de Canarias, Tenerife, Spanien). ”Dette arbejde er et vigtigt skidt i den rigtige retning.

Spektropolarimetri kan måske i sidste ende fortælle os om simpelt planteliv – baseret på fotosyntetiske processer – er opstået andre steder i universet,” slutter Sterzik. ”Men vi er bestemt ikke på udkig efter små grønne mænd eller tegn på intelligent liv.

Den næste generation af teleskoper, såsom E-ELT (European Extremely Large Telescope), kan meget vel være i stand til at bringe os den ekstraordinære nyhed om, at Jorden ikke er alene som bærer af liv i det enorme verdensrum.

Arbejdet er beskrevet i en artikel, der offentliggøres den 1. marts i tidsskriftet Nature.

Kilde: ESO