Nye billeder fra ESO Widefield teleskop af stjernehoben NGC3590 giver astronomerne en idé om den største galaksearms form.

NGC 3590 er en lille åben stjernehob omkring 7.500 lysår fra Jorden i stjernebilledet Kølen. Den er en samling af flere snese stjerner omtrent 35 millioner år gamle, der er bundet sammen af tyngdekraften.

Hoben er ikke blot smuk, men også meget nyttig for astronomer. Ved at studere denne hob – og dens nabo hobe – kan astronomerne undersøge egenskaberne af vores galakses spiralformede skive, Mælkevejen. NGC 3590 ligger i den største del af en enkelt spiralarm, der kan ses fra Jordens beliggenhed i galaksen: Kølens spiralelement.

Mælkevejens spiralarme består af lange strømme af gas og stjerner, der strækker ud fra galaksens centrum. Disse arme – to store stjernefyldte arme og to mindre befolkede små arme –har fået navn fra de stjernebilleder hvori de ses klarest. Kølens spiralelement ses fra Jorden som et tæt befolket himmelområde i den mindre Kølen-Skytten spiral arm.

Armens navn er meget passende – Kølen. Disse arme er faktisk bølger af sammenklumpede stjerner og gas, der suser gennem galaksens skive og derved sætter stjernedannelse i gang med hobe som eksempelvis NGC 3590 som følge i deres kølvand. Afstandene til forskellige dele af armene kan findes ved at finde og studere unge stjerner i grupper som NGC 3590. Disse afstande fortæller om armens struktur.

En typisk åben stjernehob kan indeholde fra nogle snese stjerner til flere tusinde, og kan give astronomer fingerpeg stjernernes udvikling. Stjernerne i en hob som NGC 3590 er blevet dannet på nogenlunde det samme tidspunkt fra den samme gassky, og derfor er disse åbne hobe gode steder at afprøve teorier om stjerne-dannelse og -udvikling.

Billedet er taget med Wide Field Imager (WFI) på MPG/ESO 2,2 m teleskopeved La Silla-observatoriet, viser hoben med omliggende gasskyer, der skinner i orange og røde nuancer takket være stråling fra de varme nabo stjerner. WFIs store synsfelt har også fanget et enormt antal baggrundsstjerner.

Flere observationer med forskellige filtre er blevet brugt til at danne dette billede og fange motivets forskellige farver. Billedet er sammensat af billeder fra den optiske og infrarøde del af spektret, samt billeder optaget med et særligt filter, der kun samler lyset fra glødende brint gas.

Kilde: ESO